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Agua encontrada por primera vez en un planeta potencialmente habitable

Agua encontrada por primera vez en un planeta potencialmente habitable

K2-18b no es una "Tierra 2.0", ya que es significativamente más pesado y tiene una composición atmosférica diferente.

"Hallar agua en un mundo potencialmente habitable (...) nos acerca a la respuesta a la pregunta fundamental: ¿la Tierra es única?", se felicitó Tsiaras.

Quien así de emocionado se expresa es Angelos Tsiaras, director de la investigación de la University College of London (UCL) donde han detectado vapor de agua, por primera vez, en la atmósfera de una supertierra que además cuenta con temperaturas habitables. No se debe solo a que los planetas como K2-18b sean los más comunes en nuestra galaxia sino que "las enanas rojas -estrellas más pequeñas que nuestro Sol- son las más comunes", añade.

El equipo utilizó datos de archivos de 2016 y 2017 tomados por el telescopio espacial Hubble de la NASA y de la Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés) y desarrolló algoritmos de código abierto para analizar la luz de la estrella en la que orbita K2-18b cuando pasaba por su atmósfera.

La revista expuso que el telescopio emitió una señal de vapor de agua, junto a la presencia de hidrógeno y helio, sin embargo, no se pudo captar fehacientemente cómo es el planeta en sí. Es más, los investigadores apunta a que también podría haber metano y nitrógenos, pero para poder afirmarlo serán necesarios más estudios de K2-18b ya que con las observaciones actuales es imposible saberlo con certeza. Se deben realizar otros estudios que determinen la cobertura de nubes y el porcentaje de agua en la atmósfera.

Dado el alto nivel de actividad de la estrella, los científicos creen que el planeta está expuesto a más radiación que la Tierra, por lo que puede ser un ambiente más hostil para la vida.

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K2-18b es un exoplaneta que se encuentra a 111 años luz de la Tierra, en la constelación de Leo, y que orbita alrededor de una estrella enana roja (K2-18) cada 33 días. Hasta ahora se han encontrado cientos de supertierras, pero los expertos esperan encontrar más en los próximos años. Se cree que está compuesto por silicatos, como la Tierra, Marte y Venus, y de hielo.

"Durante las próximas dos décadas esperamos encontrar muchas nuevas supertierras, por lo que es probable que este sea el primer descubrimiento de muchos otros planetas potencialmente habitables", indicó por su parte Ingo Waldmann, coautor del estudio.

La próxima generación de telescopios espaciales, entre los que se incluye el telescopio espacial James Webb y la misión ARIEL de la ESA, serán capaces de caracterizar atmósferas con más detalle, ya que contarán con un material más avanzado. Se espera que ARIEL se lance en 2028, y observará 1.000 planetas en detalle para obtener una imagen verdaderamente representativa de cómo son.

Las incógnitas que aún envuelven a la Tierra (¿es única?), empujan a los investigadores a buscar planetas fuera del sistema solar (más conocidos como exoplanetas) para tratar de comprender mejor todas las dudas que todavía nos quedan por resolver.

De los más de 4 mil exoplanetas detectados hasta la fecha, éste es el primero que se sabe que combina una superficie rocosa y una atmósfera con el agua. Este descubrimiento llevado a cabo por investigadores británicos es un salto adelante en este sentido, abriendo nuevos mundos de posibilidades.

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